Jelito cienkie

to 6-cio metrowy odcinek przewodu pokarmowego ciągnący się od odźwiernika do ujścia jelita grubego, który tworząc pętle i zakręty wypełnia znaczną część jamy brzusznej. Podzielony jest na trzy części: dwunastnicę, jelito czcze i jelito kręte. Jego najważniejszą rolą jest dokładne przetrawienie pokarmu oraz wchłanianie produktów jego rozkładu.

Do pierwszej części, czyli dwunastnicy, wpływa nie tylko przetworzona treść pokarmowa z żołądka, ale także wydzieliny dwóch największych gruczołów układu pokarmowego, czyli wątroby i trzustki. Żółć, wydzielana z wątroby, ma za zadanie emulgować substancje lipidowe obecne w pożywieniu, natomiast trzustka wydziela sok trzustkowy mający w swoim składzie enzymy rozkładające związki białkowe, lipidowe, węglowodanowe oraz kwasy nukleinowe. Enzymy trawienne wydzielane są również przez licznie rozmieszczone w ścianie jelita drobne gruczoły.

Powierzchnia błony śluzowej jelita cienkiego od wewnątrz pokryta jest palczastymi wyrostkami – kosmkami jelitowymi, a te z kolei – mikrokosmkami. Występowanie tych struktur oraz dodatkowych fałdów okrężnych w znaczący sposób zwiększa powierzchnię chłonną jelita. Ruchy perystaltyczne przesuwają treść pokarmową przez całą długość narządu aż do jelita ślepego.